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La extraordinaria paragénesis de minerales de mercurio de Usagre (Badajoz, España)

Las minas de mercurio de Usagre siempre se han considerado un yacimiento menor, por la proximidad de la mayor anomalía de mercurio del planeta, las minas de Almadén (sobre las que publicamos un artículo recientemente).

Pero el depósito de Usagre, explotado por las minas ‘Sultana’ y ‘Mariquita’, encierra aun un tesoro que había sido pasado por alto: una extraordinaria paragénesis secundaria de mercurio, que dio lugar a la formación de ejemplares de gran calidad para algunas especies, como el calomelano, la eglestonita, la corderoíta y la edgarbaileyita (de las cuales posiblemente sean los mejores ejemplares del mundo), entre otras muchas especies mercuriales, incluyendo una posible nueva especie. El trabajo de muestreo y descripción ha sido arduo y muy largo, y ahora, finalmente, hemos concluido un detallado artículo que será publicado en una importante revista mineralógica. Entre tanto, aquí dejo un pequeño adelanto de algunas de las cosas que contamos en el trabajo.

Las minas de Usagre explotaron cinabrio y mercurio, con barita como ganga principal, encajado en una dura caliza silicificada. El cinabrio formaba bolsadas y filones y también aparecen como minerales primarios la galena, tetrahedrita mercurial, incluyendo la nueva denominación tetrahedrita-(Hg) y calcopirita.

Filón de cinabrio, rodeado de ganga de barita y encajado en caliza silicificada, en la mina ‘Mariquita’ (Usagre, Badajoz)

El depósito se clasifica como ‘tipo Carlin’. Se formó `por la circulación de fluidos epitermales, a una temperatura estimada entre 200 y 350 grados, que silicificó los carbonatos de edad Cámbrica y sedimentos, formando calizas silicificadas y jasperoides. Este proceso concentró los metales en filones y rellenando fracturas, formando la mineralización que se puede observar. Lo interesante para nosotros fueron los procesos posteriores de alteración supergénica, asociados a la entrada de agua con salinidad alta y temperaturas moderadas a través del sistema de fracturas del depósito, que dio lugar a zonas de oxidación de cinabrio y mercurio y a la formación de cloruros y oxicloruros de mercurio y, en menor medida, silicatos y carbonatos de mercurio.

El calomelano presenta una hermosa e intensa fluorescencia roja con UV de onda corta.

El depósito constituye una lección sobre la geoquímica del mercurio, pues puede apreciarse muy bien toda una secuencia de alteración desde pH ácido y condiciones menos oxidantes, en las que se forma corderoita asociada a cinabrio, y alteraciones mas profundas, pH mas moderado y condiciones mas oxidantes, que favorecen la formación de eglestonita, que posiblemente sea una de las especies mas interesantes del yacimiento, y minerales de pH mas elevado, como montroydita y carbonatos.

Tanto científicamente como por la calidad de sus ejemplares, el yacimiento de Usagre es, a pesar de su tamaño, posiblemente, uno de los más significativos respecto a la mineralogía de mercurio.

Extraordinario cristal de eglestonita, uno de los minerales más significativos de la paragénesis supergénica del yacimiento.
Aquí estamos los autores de este estudio: el incansable Antonino Bueno, Borja Sainz de Baranda y yo. Al fondo izquierda se aprecia el castillete de la mina Sultana y los restos de los hornos de destilación del mercurio.